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Paper mobilities: Anarchist printing and its transnational circulation, 1880-1914

A developing field of study has examined print culture and the circulation of the printed word as vectors of exchange in the anarchist and syndicalist worlds. Scholars have probed both their symbolic and (difficult to determine) practical modalities.[1] The French anarchist-communist press and other types of publications associated with the movement — from theoretical books and works of fiction to pamphlets and posters — occupied an important place in this circulation of the printed word.

This piece explores the practical functioning of these exchanges. To borrow a term today dear to specialists in the history of the press, the anarchist press is well-known for the “virality” of its content. But how, concretely, did this virality operate? My main line of questioning here concerns how anarchist publications were transported from one country to another — a focus which in turn allows me to briefly address some other major questions. What obstacles hindered circulation, and how were they overcome? How was the international “correspondence” in the French press obtained, and what can be said of how information about France was sent abroad?

Through these various questions, the aim here is to sketch out a brief overview of what we know about anarchist print’s international networks and how they functioned.


An overall picture

We should, nonetheless, begin by emphasising that more is known about the obstacles to circulation than about how it operated. That is, we above all know about the censorship, the seizure of documents at border crossings (though this does provide an important source for historians), and the close surveillance of identified “smugglers” and local distributors.

Various quantitative inventories and mapping exercises give an idea of the importance of this circulation in terms of its volume, the geographical distances involved and the languages concerned. One such example is Tom Goyens’s very substantial work on the correspondence networks of the German periodical Freiheit.[2] Another is my own attempt to map and classify the circulation of texts, information, money, correspondence, and printed matter by the publisher Emile Pouget in his work on the London series of Père Peinard. Focusing on the months between September 1894 and February 1895, this gives us an idea of the constitutive importance of these links for the paper’s various functions.[3] A far-reaching collaborative project on the networks of Les Temps Nouveaux (1895-1914) — as expressed in this periodical’s own pages, and its networks of circulation and readers — is, I hope, also forthcoming. In more qualitative terms, this was a focus of my recent biography of Les Temps Nouveaux’s editor, titled Jean Grave and the Networks of French Anarchism (Palgrave, 2021) but all the work of mapping and quantifying remains to be done. It is clear, however, that this paper was internationalised in its every aspect, albeit with substantial spatial and chronological variations.


The role of individuals in the international circulation of printed matter

One first point worth emphasising is the importance of individuals in the circulation of printed matter, indeed across various roles. First among these were publishers, who were in most cases the recipients and organisers of communications. For example, in the case of the Père Peinard, the regular correspondence between the French émigré Louis Goaziou in the United States and Émile Pouget allowed for close links between their respective periodicals. This same Goaziou regularly corresponded with Grave and his paper Le Révolté and — as we learn from the work of Michel Cordillot and Ronald Creagh on the question,[4] as well as various recent or ongoing doctoral studies[5] — he provided an essential link in the emergence of the Franco-American revolutionary movement, starting with his activism among the Pennsylvania anthracite miners. In the South African case, we could cite the example of the Englishman Henry Glasse, who settled in Port Elizabeth in the 1880s. Glasse corresponded with Freedom in London and various French publications, translated Kropotkin and disseminated anarchist material of European origin.[6] That individuals should have played such a role in a movement like anarchism is not itself a surprise, but it is a little more surprising when we consider the reach and density of this intense web of circulation. It was these individual exchanges, whether sustained or occasional, which, over time, constituted anarchism as a worldwide movement and contributed to making anarchist internationalism a practical reality.


Between transparent circulation and circumventing censorship

Numerous sources suggest that newspapers and printed matter often simply circulated through the post, and often through subscriptions. Take the example of Le Droit Social (Lyon), below; here, the box on the bottom left shows that this practice of subscriptions and foreign mailing was already well established and would not, on the face of it, seem to have been overly subject to surveillance.




Similarly, anarchist papers were sold openly in “international bookshops”, such as those of Achille Leroy in Paris or Armand Lapie in London. In some cases, however, transporting them was clearly problematic and thus required that various precautions be taken to avoid the material being confiscated. Hence, the sources also reveal much more complex subterfuges being used to allow the circulation of periodicals: the intervention of some third party; the use of antiphrasis, as we see throughout Le Rothschild (London, 1891) which concluded with the call “Exploiters of all countries, unite”; hiding a publication inside a different one; or changing the title with each issue, as in the case of the London Père Peinard.[7]

Another tried and tested technique was, of course, to involve smugglers, for example women and figures experienced in handling contraband such as Jacques Gross. A member of the First International and later an anarchist, to this day Gross is described on the International Institute of Social History (IISG) website as “one of the most successful distributors and smugglers of forbidden socialist and anarchist publications such as L’Avant-Garde, Le Révolté, Freiheit and Der Sozialdemokrat.”[8]


Private correspondence between publishers, translators and correspondents

The postcard sent to Charles Malato by the Uruguayan newspaper Adelante! illustrates how an exchange of publications could be established, in accordance with the principle of reciprocity which was so fundamentally important for the anarchist press:



With thanks to Gino Negro for sharing this document.


Here, we can also note in passing the use of French as an anarchist lingua franca — all the more interesting here as Malato was himself one of the multilingual comrades who did so much to make these concrete transnational links possible, in the same way as such figures as  Voltairine de Cleyre in the USA, Max Nettlau or indeed Aristide Pratelle.

However, here again, we should not overestimate anarchist multilingualism and the “virality” of circulation. Jean Grave himself explained that he had been slow to learn of the seriousness of the Montjuich tortures in Spain, for he had not been able to decipher the first, Spanish-language, letter sent to him on the subject.

Lastly, it seems clear that the correspondence between publishers and activists could be both rare and dense; in this sense, we often have cause to speak of limited but effective networks. A single letter of a few pages between two activists could thus perform many functions in the circulation of money, printed matter and information between several publications. These could include information on the international social movement, for rapid publication; theoretical and editorial discussions; shipments of literature in both directions, and the organisation of the relative payments; information useful for the sale of various publications via newspapers; or the exchange of third parties’ contact details to obtain other publications or information…


Circulation and mass migration

We have little information on the more mass-scale circulation of these publications, in the context of international industrial and professional migration. For example, spy reports on periodicals produced by French exiles in London suggest shipments of the order of a few hundred at most. Yet this does not seem very plausible, or at least not to have been usually the case, if we consider the practical modalities of press distribution mentioned above.

The US networks of the London-published edition of Père Peinard nevertheless seem to fit within a broader process of mass migration. The logics of this newspaper’s circulation, and the two-way flows of information, money and printed matter around it, suggest a certain “swarming” in particular localities. Within an about 200-mile radius of Pittsburgh, where Louis Goaziou was then located, the paper circulated in large urban centres in which dynamic immigrant or native anarchist groups already existed, as well as in the French-speaking industrial centres of the Northeast.



The circulation of anarchist printed materials took place across conditions of both legality and illegality, from the most complete transparency as to their places of sale and circulation levels, to more secretive practices concerning, for example, the names of subscribers — and even oft-elaborate strategies to circumvent censorship. Of course, this also reflects the history of censorship and the subversive charge that anarchist writings embodied in this period. The vast and still little-explored field of study regarding the material reality of circulation requires more work in the police archives and the use of other collections (including both local and international ones). And this will also mean making use of international collaboration, in order to properly establish the multidirectionality of these forms of circulation.


Constance Bantman,
University of Surrey, UK


[1] See for instance James Yeoman, Print Culture and the Formation of the Anarchist Movement in Spain, 1890-1915 (London and New York: Routledge, 2019); Andrew Hoyt, ‘And They Called Them “Galleanisti”: The Rise of the Cronaca Sovversiva and the Formation of America’s Most Infamous Anarchist Faction (1895-1912)’ (unpublished dissertation, University of Minnesota, 2018).

[2] Tom Goyens, ‘Freiheit: Geographical Reach of an Anarchist Newspaper (1879-1910)’,, consulted 3 December 2021.

[3] Map of the London Père Peinard’s networks, Google Maps,, consulted 3 December 2021.

[4] Michel Cordillot, La Sociale en Amérique, dictionnaire biographique du mouvement social francophone aux États-Unis, 1848-1922 (Paris : Editions de l’Atelier, 2002), p. 201. Ronald Creagh, ‘Socialism in America: The French-Speaking Coal-Miners in the Late Nineteenth Century’, in Marianne Debouzy (ed.), The Shadow of the Statue of Liberty: Immigrants, Workers, and Citizens in the American Republic, 1880-1920 (Urbana, Chicago: University of Illinois Press, 1992).

[5] Stacy Swiney, ‘Radicals on the Move: French Migrants in the United States, 1850-1900’ (unpublished dissertation, University of Texas at Arlington, 2021). Spencer Austin has explored some of the exchanges that developed in Pennsylvania, as part of his ongoing doctoral study at Stony Brook University on transnational social movements in Europe and the United States.

[6] Bantman, Jean Grave and the Networks of French Anarchism, p. 38, p. 122.

[7] Constance Bantman, The French Anarchists in London, 1880-1914. Exile and transnationalism in the first globalization (Liverpool: Liverpool University Press, 2021 (2013)), pp. 77-79.

[8] Biographical note on Jacques Gross on the IISG site,, consulted 3 December 2021.

Mobilités de papier : les imprimes anarchistes et leurs circulations transnationales, 1880-1914

Une série de billets va être publiée faisant suite à la journée du 7 octobre dont nous faisions la publicité ici intitulée “Syndicalisme révolutionnaire, anarchisme et mondialisation de la
communication à la « Belle Époque »


L’étude de la culture de l’imprimé et de ses circulations comme vecteurs d’échanges dans les mondes anarchistes et syndicalistes constitue un champ d’études en développement, qu’il s’agisse de ses modalités symboliques mais également pratiques, si complexes à déterminer.[1] La presse anarchiste communiste française et les autres types de publications associées au mouvement (livres théoriques ou de fiction, brochures, affiches) occupent une place importante dans ces circulations de papier. Ce billet explore le fonctionnement pratique de ces échanges. La presse anarchiste est connue pour la viralité de ses contenus, pour emprunter un terme désormais cher aux spécialistes d’histoire de la presse : comment, concrètement, fonctionnait cette viralité ? Mon interrogation principale ici porte sur l’acheminement des publications anarchistes d’un pays à l’autre, ce qui permet d’aborder brièvement quelques autres grandes questions. Quels obstacles entravaient la circulation, et comment étaient-ils surmontés ? Comment les « correspondances » internationales figurant dans la presse française étaient-elles obtenues et, en retour, selon quelles modalités les informations sur la France étaient-elles envoyées à l’étranger ? À travers ces diverses questions, il s’agit d’esquisser un bref état des lieux des connaissances sur les réseaux internationaux de l’imprimé anarchiste et leur fonctionnement.


Un tableau d’ensemble

Il faut toutefois commencer par souligner que l’on en sait davantage sur ce qui fait obstacle aux circulations que sur leur opération, c’est-à-dire avant tout la censure, les saisies de documents lors du passage des frontières (qui en revanche constituent une source importante pour les historiens), ou encore la surveillance rapprochée des « passeurs » identifiés et des distributeurs locaux. Divers inventaires quantitatifs et travaux de visualisation permettent de se faire une idée de l’importance de ces circulations en termes de volume, de distance géographique et des langues concernées, notamment le travail très conséquent de Tom Goyens sur les réseaux de correspondance du périodique allemand Freiheit[2], ou encore ma propre tentative pour visualiser et classer les circulations de textes, d’informations, d’argent, de correspondances et d’imprimés mises en œuvre par l’éditeur Emile Pouget dans la série londonienne du Père Peinard en seulement quelques mois, entre septembre 1894 et février 1895, ce qui permet de se faire une idée de l’importance constitutive de ces liens pour toutes les fonctions du journal[3]. Un projet collaboratif de très grande ampleur sur les réseaux des Temps Nouveaux (1895-1914) – à la fois tels qu’ils sont réfractés dans le journal, et réseaux de diffusion et de lecteurs – est je l’espère à venir. Au plan qualitatif, c’était un des enjeux de ma biographie récente de l’éditeur des Temps Nouveaux, Jean Grave and the Networks of French Anarchism (Palgrave, 2021) mais tout le travail de cartographie et de quantification reste à faire. Il est néanmoins clair que ce journal était internationalisé dans ses moindres recoins, avec des variations spatiales et chronologiques qui doivent être soulignées.


Le rôle des individus dans la circulation internationale des imprimés

Un premier point de synthèse essentiel à souligner est l’importance des individus dans ces circulations, avec divers rôles. Tout d’abord les éditeurs, qui sont les récipiendaires et organisateurs des communications dans la plupart des cas. Par exemple, dans le cas du Père Peinard, la correspondance régulière entre l’émigré français Louis Goaziou aux États-Unis et Émile Pouget a permis de tisser des liens étroits entre leurs périodiques respectifs. C’est d’ailleurs ce même Goaziou qui correspond régulièrement avec Grave et son journal Le Révolte, et qui constitue un maillon essentiel dans l’émergence du mouvement révolutionnaire franco-américain, à partir de son activisme parmi les mineurs d’anthracite de Pennsylvanie, pour reprendre les travaux de Michel Cordillot et Ronald Creagh sur la question[4], ainsi d’ailleurs que divers travaux doctoraux récents ou en cours[5]. En Afrique du Sud, on pourrait citer l’exemple du britannique Henry Glasse, installé à Port Elizabeth dans les années 1880, et qui correspondait avec Freedom à Londres et diverses publications françaises, traduisit Kropotkine et diffusait du matériel anarchiste d’origine européenne[6]. Ce rôle des individus dans un mouvement comme l’anarchisme n’est certes guère surprenant, mais il l’est un peu plus si l’on considère l’ampleur et la densité de ce maillage intense de circulations. Ce sont ces échanges individuels, soutenus ou ponctuels qui, dans la durée, ont constitué l’anarchisme comme mouvement mondial et contribué à faire de l ’internationalisme anarchiste une pratique.


Entre circulation transparente et contournement de la censure

De nombreuses sources suggèrent que les journaux et imprimés circulaient souvent par simple voie postale, et souvent sur abonnement. Voir l’exemple du Droit Social (Lyon), dont l’encadré en bas à gauche, montre que cette pratique des abonnements et envois vers l’étranger était déjà bien installée et a priori pas trop surveillée.




De même, les journaux anarchistes étaient vendus ouvertement dans les « librairies internationales », comme celles d’Achille Leroy à Paris ou Armand Lapie à Londres. Dans certains cas, néanmoins, l’acheminement était clairement problématique et nécessitait donc de nombreuses précautions pour éviter les saisies. Ainsi, les sources font apparaitre des subterfuges bien plus complexes pour permettre la circulation des périodiques : intervention d’un tiers parti, utilisation de l’antiphrase de la première à la dernière ligne dans Le Rothschild (Londres, 1891) qui concluait avec l’appel « Exploiteurs de tous les pays, unissez-vous » ; cacher cette publication dans une autre ; changer de titre à chaque numéro comme ce fut le cas du Père Peinard londonien[7].

Une autre technique rodée était bien sûr l’intervention de passeurs, par exemple des femmes ou des passeurs expérimentés comme Jacques Gross, membre de la Première Internationale et par la suite anarchiste qui reste à ce jour décrit sur le site de l’Institut international d’histoire sociale (IISG) comme « l’un des distributeurs et passeurs les plus importants de publications anarchistes et socialistes interdites, telles que L’Avant-GardeLe Révolté Freiheit and Der Sozialdemokrat[8] ».


Les correspondances privées entre éditeurs, traducteurs et correspondants

La carte adressée à Charles Malato par le journal uruguayen Adelante! illustre comment se met en place un échange de journaux, suivant le principe de réciprocité dans l’échange qui était fondamental pour la presse anarchiste:



Avec mes remerciements à Gino Negro pour le partage de ce document.


On note au passage l’utilisation du français comme lingua franca anarchiste, d’autant plus intéressante ici que Malato était justement l’un des compagnons multilingues qui ont tant fait pour rendre possibles ces liens transnationaux concrets, au même titre par exemple que Voltairine de Cleyre aux États-Unis, Max Nettlau ou encore Aristide Pratelle.

Cependant, là encore, il ne faut pas surestimer le multilinguisme anarchiste et la viralité des circulations : Jean Grave lui-même expliquait avoir tardé à prendre conscience de la gravité des tortures de Montjuich en Espagne car il n’avait pas pu déchiffrer la première lettre en espagnol qui lui avait été adressée à ce sujet.

Enfin, il semble clair que ces correspondances entre éditeurs et activistes pouvaient être rares mais denses ; en ce sens, on peut souvent parler de réseaux limités mais efficaces. Une même lettre de quelques pages entre deux militants pouvait ainsi assurer beaucoup de fonctions concernant les circulations financières, d’imprimés et d’informations entre plusieurs publications: renseignements sur le mouvement social international bientôt publiés, discussions théoriques et éditoriales, envois de littérature dans les deux sens et organisation des paiements afférents, informations pour la mise en vente de publications diverses dans les journaux, échanges des coordonnées de tiers partis pour se procurer d’autres publications ou informations…


Circulations et migrations de masse

On possède peu d’informations sur des diffusions plus massives de ces publications dans le cadre de migrations industrielles et professionnelles internationales. Par exemple, les rapports d’espions sur les périodiques produits à Londres par les exilés français suggèrent des envois de l’ordre de quelques centaines maximum, mais cela ne parait pas vraiment plausible, ou du moins pas habituel si l’on considère les modalités pratiques de la diffusion évoquées plus haut. Les réseaux aux États-Unis du Père Peinard publié à Londres semblent néanmoins s’inscrire dans des migrations de masse. Les logiques de diffusion de ce journal et des flux d’informations, d’argent et d’imprimé dans les deux sens qui l’entourent suggèrent un essaimage local. Dans un rayon de 200 miles environ autour de Pittsburg, où se trouve alors Louis Goaziou, le journal se diffusait dans des grands centres urbains dans lesquels se trouvaient déjà des groupes anarchistes immigrés ou natifs très dynamiques, ainsi que dans les centres industriels francophones du nord est.



Ces circulations s’opèrent entre légalité et illégalité, entre la transparence la plus complète sur les lieux de vente et tarifs de circulation et d’autre part, des pratiques plus secrètes concernant par exemple le nom des abonnés, jusqu’à des stratégies de contournement de la censure souvent élaborées. Ceci reflète bien sûr l’histoire de la censure et la charge subversive incarnée par les écrits anarchistes à cette période. Ce vaste chantier assez méconnu des réalités matérielles de la diffusion nécessite plus de travail sur les archives policières, en dépouillant d’autres fonds (locaux et internationaux notamment), et toujours grâce à des collaborations internationales pour bien restituer la multidirectionnalité des circulations.


Constance Bantman,
University of Surrey, UK



[1] Voir par exemple James Yeoman, Print Culture and the Formation of the Anarchist Movement in Spain, 1890-1915 (Londres et New York: Routledge, 2019); Andrew Hoyt, ‘And They Called Them “Galleanisti”: The Rise of the Cronaca Sovversiva and the Formation of America’s Most Infamous Anarchist Faction (1895-1912)’ (Thèse non publiee, University of Minnestoa, 2018).

[2]  Tom Goyens, ‘Freiheit: Geographical Reach of an Anarchist Newspaper (1879-1910)’,, Consultee le 3 décembre 2021.

[3] Carte des réseaux du Père Peinard de Londres, Google Maps,, consulté le 3 décembre 2021.

[4] Michel Cordillot, La Sociale en Amérique, dictionnaire biographique du mouvement social francophone aux États-Unis, 1848-1922 (Paris : Editions de l’Atelier, 2002), p. 201. Ronald Creagh, ‘Socialism in America: The French-Speaking Coal-Miners in the Late Nineteenth Century’, dans Marianne Debouzy (ed.), The Shadow of the Statue of Liberty: Immigrants, Workers, and Citizens in the American Republic, 1880-1920 (Urbana, Chicago: University of Illinois Press, 1992).

[5] Stacy Swiney, ‘Radicals on the Move: French Migrants in the United States, 1850-1900’ (Thèse non publiée, University of Texas at Arlington, 2021). Spencer Austin explore certains des échanges qui se nouent en Pennsylvanie, dans le cadre son doctorat en cours, sur les mouvements sociaux transnationaux en Europe et aux Etats-Unis, à l’Université de Stoney Brook aux Etats-Unis.

[6] Bantman, Jean Grave and the Networks of French Anarchism, p. 38, p. 122.

[7] Constance Bantman, The French Anarchists in London, 1880-1914. Exile and transnationalism in the first globalization (Liverpool: Liverpool University Press, 2021 (2013)), pp. 77-79.

[8] Notice de Jacques Gross sur le site de l’IISG,, consultée le 3 décembre 2021.