De « Qun (群) » à « SheHui (社会) » L’histoire de la signification des termes occidentaux « société » et « socialisme » dans la langue chinoise (3/3)

III. « Socialisme (社会主) » : l’idée ou l’esprit de « société » au début de la Chine moderne

Le terme occidental « société » vient de l’ancien français société et l’origine de « -soci », « social » et « société » remonte au mot latin socius et societās (pluriel : societatēs) ; ils sont synonymes de partenaire, camarade, association, communauté ou fraternité[1]. Avec l’émergence de la société civile à partir du XVe siècle en Europe, le mot « société » commença par désigner les sphères publiques telles que la société de marché, civile ou politique, en opposition aux sphères privées telles que la vie familiale. Cela indique que la « société » possède la mécanique nécessaire à l’organisation des sphères privées en sphères publiques, qu’elle représente le niveau supérieur de la vie sociale comme la polis, le polīticus et va au-delà du privé comme la familia, l’oikonomia. En somme, cette mécanique est le nouvel ordre social de la société de marché et civile. Dans les civilisations n’ayant pas développé de société de marché et civile comme la civilisation grecque ou romaine, il n’existe pas de mot comme « société » pour désigner le monde des humains. Par exemple, Thomas d’Aquin a déclaré que les véritables societas n’existent que dans les environnements commerciaux[2].

Au XVIIe siècle, le mot « société » était déjà largement usité et se référait aux sphères publiques se constituant à partir des sphères de la vie des êtres humains. Le mot « socialisme » provient du latin socialis. D’un point de vue étymologique, « social », « société » et « socialisme » ont des origines communes mais le « socialisme » est ce qui neutralise le marché, le capitalisme et l’individualisme. D’après les recherches sur les textes, le mot « socialisme » apparut dans les travaux d’un théologien allemand au tout début de l’année 1753 mais sa signification avait alors peu de rapport avec l’usage tardif de « socialisme ». C’est en 1820 que Robert Owen donna pour la première fois au mot « socialisme » sa signification et son usage modernes.

La pensée et la pratique du socialisme représentent l’effet secondaire du système de marché, du capitalisme et de l’individualisme modernes. Aux yeux des économistes politiques, le marché et la société modernes représentent le système et le processus liés à la production universelle de richesse nationale. Mais du point de vue socialiste, ils représentent le processus et le système liés à la production universelle de pauvreté, d’exploitation et d’esclavage. À cause du paradoxe ou de l’antinomie entre la production universelle de richesse ou de prospérité et la production universelle de pauvreté ou d’exploitation dans une civilisation moderne comme une société capitaliste, le socialisme, comme effet secondaire, comme pensée critique et action révolutionnaire face au capitalisme, se répandit largement sur le monde occidental au cours du XIXe siècle et sur le monde oriental au cours du XXe siècle. Beaucoup de personnes venant de la gauche prirent le socialisme comme des sociétés ou civilisations alternatives face au capitalisme et le socialisme comme pensée et pratique pourrait toujours engager l’imagination politique du peuple.

Au début du XXe siècle, l’usage de « SheHui (社会) » à la place de « Qun (群) » pour désigner la « société » se répandit dans toute la Chine. Au même moment, la dimension publique de la vie humaine émergea dans la société chinoise. Dans la Chine traditionnelle, les sphères publiques sont les extensions des sphères privées, la structure de la société (y compris l’État et le monde sous les cieux) est simplement l’extension de la structure familiale. En conséquence, le statut de la paternité et le manus (c’est-à dire le pouvoir du pater familias) sur la famille est analogue au statut légal de l’État. Ces trois principes cardinaux représentent les lois morales dans la vie sociopolitique de la Chine ancienne. Au tournant des XIXe-XXe siècles, la structure politico-sociale traditionnelle de la Chine avec la famille comme pilier s’effondra. Des sphères publiques de la vie sociale comme une société civile et marchande différentes de la structure politico-familio-sociale de la Chine traditionnelle émergèrent. Pour la plupart des chinois aux grands idéaux de cette époque, la priorité absolue était de reconstruire une nouvelle société ou un nouvel État au niveau politique. Par conséquent, le terme occidental « société » qui se traduisait en chinois par « SheHui (社会) » avait pour mission théorique de donner une nouvelle valeur ou une fondation idéale à la nouvelle société politique, civile et même familiale. Naturellement, le mot « socialisme », qui partage la même racine étymologique que « société », fut compris comme « l’esprit de société » et se répandit largement en Chine au début du XXe siècle.

Comme nous l’avons vu, l’origine de « société » (et en particulier de société civile) dans l’histoire moderne est liée à l’émergence de l’industrie, du commerce et du système de marché. Quand la « société » commença à infiltrer les sphères publiques, elle fut considérée comme une organisation censée protéger le droit de propriété. Cette relation se trouvait aussi dans l’origine du mot « État » ou « Commonwealth »[3]. Le « socialisme » fut depuis le début considéré comme la contre-mesure à la société moderne et les mécaniques intrinsèques du capitalisme. Mais au début de la Chine moderne, « société » et « socialisme » avaient la même signification et le même but, c’est-à-dire construire une nouvelle société dont les valeurs seraient l’équité, l’égalité, la fraternité, la liberté, etc. Avant 1919, le système féodal de la structure politico-familio-sociale de la Chine était la cible des révolutionnaires et des nouveaux universitaires. Après 1919, le système capitaliste et colonial chinois et mondial fut l’objet des critiques des révolutionnaires et des intellectuels de la nouvelle gauche et le socialisme dans ses différentes versions prit son essor en Chine durant la première partie du XXe siècle. Le socialisme dominé par le marxisme-léninisme devint ensuite l’idéal de la nouvelle société et de la politique poursuivie par les révolutionnaires (comme ceux du Parti communiste chinois).

Chen Xiangqin
Académie des Sciences Sociales de Shanghai


[1] http://latinlexicon.org/definition.php?p1=1015326

[2] William Ashley, An introduction to English Economic history and theory, New York, A. M. Kelley, 1996, p. 419.

[3] Hannah Arendt, The Human Condition, Garden City & New York, Doubleday Anchor Books, 1959, pp. 68-73.


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