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Grenzgänger des Sozialismus: Die transnationale Dimension der frühen sozialistischen Bewegung im Iran (1905-1911) (1/2)

The Constitutional Revolution in Iran from 1906-1911 was one of the first modern-age revolutions in a country of the global south and it happened under the impression of the outbreak of the Russian Revolution of 1905. It attempted a fundamental political, social and economic transformation of the country. This development wasn’t singularly a result of autochthonous national developments of Iranian society, but relied on multilayered transnational networks and contacts. In this context Iran experienced for the first time the development of organisations which had connections to the socialist movement in the Russian Caucasus and which based their politics in one way or another on the ideas of socialism and respectively social democracy. Some of these organisations came to exercise considerable influence over the political developments in Iran. One of the most relevant organisations was the “Social Democratic Party of Iran” (Firqah-ye Ejtama’iyun-e ‘Amiyun-e Iran – Mojahed, short FEAM). It succeeded in becoming one of the leading organised revolutionary forces in the first phase of the Constitutional Revolution (1906-1908). In this regard Iran was the first country of the Middle East which experienced the emergence of a relatively well anchored socialist movement. To understand the genesis and the prominent role of FEAM one needs to leave the singular focus on the national Iranian context. Only by shifting the analytical frame to the plain of transnational social, economic and political interactions we can adequately grasp the phenomenon of the early socialist movement within Iran.

This book analyses the transnational dimension of the early socialist movement in Iran, in particular of FEAM. For the analysis of its development of policy and strategy we must look at the context of its emergence as a transnational project. The tension between the crisis stricken Iranian social formation with strong pre-capitalist characteristics and a not less contradictory and dynamic social formation in the Russian Caucasus are part of this research focus.

To understand the developments which led up to the Constitutional Revolution in Iran the first part deals with the general economic and political changes since the 19th century in the context of fundamental changes on the global and transregional level. Those changes were mainly initiated by the military penetration of the European Great Powers (the Russian and British Empire) and the accompanied pressure of global capitalism on the socio-economic structures of the society. Precapitalist Iranian society was thrown into crisis leading to the weakening of state power, the destruction of traditional handicrafts, the competition for the traditional bazaar complex by European merchants and the transformation of subsistence farming. Furthermore this chapter also deals with an important aspect influencing the formation of the early socialist movement in Iran: the multilayered interaction between Iran and the Russian Caucasus. The focus here lies firstly on the intellectual contacts across the border. Azerbaijani intellectuals under the influence of European enlightenment had a strong impact on Iranian intellectuals and thereby contributed to the development of early liberal and nationalist ideas in the country. Those links were essential for the later radical political and intellectual eruption in the Context of the Constitutional Revolution. But the development of the early Iranian Social Democratic movement essentially became possible only through a second, socio-economic element in the interaction between the Caucasus and Iran: mass labour migration of impoverished Iranians to the Caucasus since the mid and increasingly the late 19th century, particularly to the rapidly industrializing centres such as the Baku oil belt. Therefore it can be argued that at the turn of the century despite the lack of industrialization in Iran a diasporic Iranian working class was being formed which had fundamental political repercussions on Iran. The eruption of the Russian Revolution of 1905 was a crucial catalyst for the following political developments in Iran.

In the second part of the book the focus lies on the immediate context of the emergence of FEAM, i.e. the organisational efforts by Russian Social Democrats against the backdrop of the specific class composition of the Caucasian working class. Accordingly, a crucial precursor organisation of FEAM is introduced, the Himmat group. Founded by some Azerbaijani members of the Social Democratic Workers Party of Russia together with independents its goal was to organise Muslim workers which were the least organised part of the multi-ethnic and multi-religious Caucasian working class. Out of this effort some activists went further and recognized the necessity to deal with the issue of labour migrants from Iran. In relation to the Russian Muslim workers they represented an even bigger challenge to labour organisers. They lacked experience in labour organising and collective bargaining, due to their precarious situation as migrants they were highly vulnerable to arbitrary treatment by employers and Russian state officials, they were often times misused as strike breakers and they lowered the average income by representing a cheap and easily available labour pool. Azerbaijani labour organisers therefore came to the conclusion that they needed to react to this challenge on two levels. First, they started to specifically target Iranian workers for the organisation in separate Iranian groups. Secondly and in connection with the first, they realized, that any attempt to engage with the challenge of Iranian migrant workers needed to take the political and socio-economic realities in Iran itself into account. As long as Iranian society didn’t change, for example in regard to relations of production in agriculture, the pressures on the Russian labour market by migrant workers wouldn’t either. Therefore already before the outbreak of the Constitutional Revolution in Iran many activists looked at the political developments in Iran and oriented towards revolutionary change south of the border. When the revolution finally erupted in the summer of 1906, FEAM, founded the year before and up to this point still limited to the Russian Caucasus, started to expand its network and activities into Iran and became an integral and radical part of the Constitutionalist movement.

A task which is followed up throughout the book is the necessity to discuss the identity of the discussed organisations. Due to a lack of sources as well as a certain unclarity in the connections between different organisations, chapters, front organisations, etc. a general task of this research is to unearth the true affiliation of groups and individuals in the transnational field between Iran and the Caucasus. This starts with the connection between the Social Democratic Workers Party of Russia and the Himmat group and continues in the following chapter particularly with the discussion of the affiliation of the revolutionary front organisations called “Mojahed” and the Social Democratic Party of Iran.

Ramin Taghian

ELEMENT BIBLIOGRAPHIQUE

Compte Rendu d’ouvrage

CABOT Bastien, « A bas les Belges ! » L’expulsion des mineurs borains (Lens, août-septembre 1892), Rennes, PUR, 2017.

 

Cet ouvrage fait référence à un événement oublié : les émeutes xénophobes de la part des mineurs français du Pas-de-Calais à l’encontre de leurs congénères belges en août-septembre 1892. Il ne s’agit pas d’une simple étude historique, il fait également office de manuel méthodologique d’une rigueur appréciable. Page après page, il montre sans le moindre relâchement ce que doit être le travail de l’historien, devant sans cesse questionner ses sources, se méfier des conclusions trop rapides en variant les degrés de lecture, replaçant chaque source dans son contexte historique et social. « Une histoire au ras du sol » pour reprendre l’expression de Jacques Revel.

Le cas historique que l’auteur a choisi de traiter se prête particulièrement bien à l’exercice. En effet, en août 1892, une altercation violente entre deux mineurs (l’un français, l’autre belge) dans un coron de Liévin, à la sortie d’un cabaret, va échauffer les esprits et entraîner une vague de violence à l’encontre des mineurs belges et de leurs familles. Tel un virus, cette vague de violence va se propager de fosse en fosse dans l’espace minier du Pas-de-Calais, entraînant un départ massif de nombreux mineurs belges, ainsi que de leurs familles. Dans une forme « d’effet miroir », pareilles violences se manifestèrent de l’autre côté de la frontière, rajoutant aux troubles politiques et sociaux à l’œuvre une dimension internationale.

Ne souhaitant pas céder à la facilité apparente des faits, l’auteur tente de traiter les différents aspects du sujet, les différents champs qu’il recouvre, afin d’apporter des éléments de réponse « globaux » à sa problématique, montrant que seule la prise en compte de ces aspects permet une réponse satisfaisante. Malgré cela, à aucun moment il n’entend asséner une vérité immuable, prenant toujours une distance « scientifique » vis-à-vis de ses propres conclusions.
La grande question de cet ouvrage est pourquoi. Pourquoi une simple rixe de cabaret, comme il en existe des milliers, eut de telles conséquences ? Quels éléments sous-jacents permettent d’expliquer un tel déferlement de haine à l’égard des ouvriers belges et de leurs familles, en pleine période d’essor du socialisme et du discours de solidarité internationales des travailleurs, à la base même de la doctrine véhiculée par ses théoriciens et dirigeants ?

Encore une fois, les explications avancées concourent à nuancer les schémas de pensée préétablis, prenant notamment l’exemple d’un Jules Guesde toujours prompt à tenir un discours aux forts accents internationalistes à la Chambre des Députés, mais à céder aux sirènes du nationalisme lors de ses déplacements en circonscription. Il semble que l’internationalisme ne soit en cette période qu’une utopie partagée par les dirigeants des mouvements ouvriers, mais encore peu assimilée parmi les masses laborieuses. Il invoque, toujours à titre d’illustration, des réunions organisées par des députés ouvriers du département, ainsi que par des dirigeants syndicaux afin de « calmer le jeu » auprès de leurs administrés. Ils vont eux-mêmes orienter ou travestir les revendications des mineurs dans un sens plus acceptable à l’égard des canons du socialisme, en expliquant ces phénomènes par le classique antagonisme de classe entre le prolétariat et les compagnies privées, cassant le mouvement syndical en embauchant des ouvriers belges prêts à travailler davantage pour des salaires moindres. S’appuyant notamment sur des sources de police, l’auteur peut relativiser cette explication en montrant que lors d’une réunion non autorisée, à laquelle les élus et responsables syndicaux n’assistèrent pas, les discours et les revendications devinrent beaucoup moins « policées » et prirent très nettement des relents « nationalistes », pointant la nationalité des ouvriers belges comme le problème central.

L’un des grands apports de l’historien Bastien Cabot est justement cette capacité de décodage de discours « ré-encodés » par les dirigeants syndicaux et politiques, développée dans un second temps, nous livrant une histoire sociale et nous plongeant dans l’état d’esprit réel des mineurs, et non pas seulement ce qui nous fut rapporté par les articles de presse ou les communiqués.

Examinons un peu plus largement cette thématique de la nationalité, ainsi que ce décalage entre les discours des responsables et les exigences « crues » de la base ouvrière. Cette thématique de la question nationale et du mouvement ouvrier, à propos de laquelle nous avons travaillé pour l’aire géographique de l’Europe centrale (plus spécifiquement la partie autrichienne de l’Europe Habsbourg), autorise quelques rapprochements . Un parallèle intéressant peut être dressé avec les querelles nationalitaires au sein de l’Autriche-Hongrie qui se déroulèrent au même moment entre la fin du XIXe siècle et le début du XXe siècle. Les troubles nationaux étaient au cœur des problématiques politiques de l’Empire, et n’épargnèrent pas la social-démocratie autrichienne, alors la deuxième plus puissante d’Europe, derrière sa cousine allemande.

Cette social-démocratie autrichienne connut, pour des raisons certes différentes, des tensions voire des « affrontements » nationaux sur fond de mépris des slaves et de sentiment de supériorité germanique. Les sources que nous avons pu étudier (presse ouvrière, réclame électorale, comptes rendus de congrès) font aussi apparaître un discours édulcoré de la part des élites du parti, mésestimant peut-être la force du phénomène, son enracinement dans la base, afin de maintenir le projet internationaliste, base idéologique du socialisme, ou tout du moins le cadre politique de la Double-Monarchie. Nous pensons également à cette lettre du dirigeant Viktor Adler, à son homologue allemand August Bebel, écrite en 1911 : « le mythe selon lequel nous autres, sociaux-démocrates, serions immunisés contre le nationalisme est définitivement détruit », montrant bien le caractère européen de ce phénomène nationaliste dans les rangs ouvriers, même si les causes spécifiques demeurent distinctes pour les différents cas.

Une histoire transnationale de ces phénomènes n’est-elle à pas écrire ? A la fin de son ouvrage, Bastien Cabot établit une similitude pertinente avec la tragédie d’Aigues-Mortes, survenue en 1893, contre les immigrés italiens cette fois, attestant du caractère non anecdotique du Pas-de-Calais. Même si, derechef, et il prend le soin de le faire, chaque événement doit être traité de manière propre, afin d’en dégager les spécificités et ne pas tirer de généralisations hâtives, cet exemple nous montre combien le cas belge qu’il étudie n’est pas isolé.

Pour conclure, voilà un ouvrage riche, traitant le sujet de manière rigoureuse et globale, allant jusqu’à consacrer sa dernière partie à ces belges retournant « à Ithaque », tentant de se réinsérer dans ce pays qu’ils avaient fait le choix de quitter, pensant trouver de meilleures conditions de travail de l’autre côté de la frontière… Quitte à retenter l’expérience ultérieurement d’une nouvelle migration !

Alexandre Riou

Vous pouvez retrouver la fiche éditeur ici.

ELEMENT BIBLIOGRAPHIQUE

Autour de l’ouvrage de Marcel Body, Un ouvrier limousin au cœur de la révolution russe[1]. Compte-rendu

 

Pierre Hantz est titulaire d’un master en sciences historiques soutenu en juin 2017  sous la direction de Jean-Numa Ducange[2]. Il s’est notamment appuyé sur les riches archives judiciaires qui lui ont permis de venir contribuer et d’enrichir la littérature déjà existante.

 

Ce compte-rendu s’inscrit dans notre volonté de (re)présenter des ouvrages méconnus.

 

Dans cet ouvrage, presque autobiographique, Marcel Body nous livre un témoignage à la fois précieux et singulier dans lequel il décrit son expédition qui le mène au cœur de la révolution d’Octobre. Ouvrier typographe à Limoges, Body apprend le russe très tôt, afin de pouvoir lire son auteur favori en version originale, Tolstoï. Ses compétences linguistiques lui permettent, une fois sous les drapeaux, d’être envoyé comme instructeur à Moscou en 1917. Très vite, il prend position en faveur des ouvriers russes contre le gouvernement provisoire. En 1918, il déserte officiellement la mission française afin de s’opposer à l’intervention de la France contre les Bolcheviks. Avec Pierre Pascal, Jacques Sadoul et Robert Petit (trois autres militaires français) l’auteur adhère au Parti Communiste Français de Moscou avant d’en prendre la direction. Sa connaissance de la langue ainsi que son soutien à Lénine et au régime soviétique lui permettent d’évoluer au sein de ce dernier. C’est donc à partir de ce moment que Marcel Body prend part à de nombreuses missions pour le Parti : de Moscou à Odessa en passant par les steppes arides de Sibérie et par les champs fertiles d’Ukraine, l’auteur est aussi l’invité des congrès du PCUS et de la Troisième Internationale. Tout au long de son ouvrage, Marcel Body adopte néanmoins une vision critique à l’égard du régime soviétique et n’hésite pas à pointer du doigt la famine qui menace les prolétaires. En mars 1921, suite à l’affaire de Kronstadt, et après avoir été dénoncé comme un potentiel soutien des marins révoltés, l’ouvrier typographe est écarté des sphères dirigeantes et devient diplomate à Oslo. C’est dans la capitale norvégienne qu’il y rencontre la célèbre Alexandra Kollontaï avec laquelle il entretiendra une relation intellectuelle fusionnelle. La méfiance de Marcel Body à l’encontre du régime s’éveille à mesure que la guerre de clan s’affirme après la mort de Lénine. A cela s’ajoute ses suspicions vis à vis de la disparition d’une délégation française de la CGT. En effet, selon l’auteur, Zinoviev aurait fait assassiner une délégation française de la CGT sous prétexte qu’elle refusait de soutenir l’URSS lors d’un futur congrès de la Confédération. En 1925, Marcel Body est remercié pour son travail à Oslo. L’auteur est alors persuadé que le régime souhaite l’écarter d’Alexandra Kollontaï, les considérant comme trop proches. Refusant deux postes de diplomate en Asie, l’auteur en profite alors pour abandonner ses responsabilités en URSS et rentrer en France. Peu de temps après son retour à Limoges, Marcel Body démissionne du Parti Communiste afin de se concentrer exclusivement aux traductions des œuvres de Lénine. Cet ouvrage retrace donc les évolutions de la révolution d’Octobre vécue de l’intérieur. Marcel Body conte son épopée avec précision et détails. De la guerre civile aux guerres de succession, son livre déborde de références historiques et d’analyses personnelles, très utiles à la compréhension du début du régime soviétique.

Pierre Hantz


[1] BODY Marcel, Un ouvrier Limousin au coeur de la révolution russe, Clamecy, Spartacus, 2003.

[2] HANTZ Pierre, « Les mouvements ouvriers et socialistes à Limoges en 1848-1849 », mémoire de master recherche sous la direction de Jean-Numa Ducange, Rouen, Université de Rouen-Normandie, 2017.